Concepto

Copyleft, messenger, blogs, youtube… la Red se ha inundado de palabrejas a las que poco a poco nos vamos acercando cuando comprendemos su utilidad.

Pero estos nuevos fenómenos no hacen referencia a simples herramientas, sino que además encienden debates interesantísimos.

Una de las expresiones que más debates provoca es la de ‘software libre’, un fenómeno que el imperio de las multinacionales de la informática han sentido como una amenaza ya que cuestiona el sistema de desarrollo, patentes y comercialización de sus productos.

Como explica la Fundación por el Software Libre (FSF), este fenómeno “es un asunto de libertad, no de precio”.

En este punto siempre ha habido cierta confusión ya que en inglés el software libre se denomina ‘free software’ y la palabra ‘free’ tiene dos acepciones: libre y gratuito.

Se refiere entonces a la libertad de los usuarios para ejecutar, copiar, distribuir, estudiar, cambiar y mejorar el software.

Requisitos del software libre

Las cuatro libertades básicas de los usuarios de este software son:

  • La libertad de usar el programa, con cualquier propósito.
  • La libertad de estudiar cómo funciona el programa, y adaptarlo a sus necesidades.
  • El acceso al código fuente es una condición previa para esto.
  • La libertad de distribuir copias, con lo que puede ayudar a su vecino.
  • La libertad de mejorar el programa y hacer públicas las mejoras a los demás, de modo que toda la comunidad se beneficie. El acceso al código fuente es un requisito previo para esto.

Ventajas e inconvenientes

El uso de un software libre, propietario o pirata suele implicar posicionamientos ideológicos.

Como explica la Wikipedia, existen muchas posturas acerca de la relación entre el software libre y el actual sistema capitalista, entendiéndose a veces este fenómeno como un frente contra el capitalismo, otra forma de competición en el mercado o una forma de anarquismo práctico.

Los debates también se centran en las comparaciones que se realizan con el software propietario. Frente a éste, se suelen citar ventajas como las siguientes:

  • Los programas se pueden adaptar a las necesidades reales de sus usuarios.
  • Rapidez de circulación entre usuarios, a un costo muy bajo o sin costo alguno.
  • A menudo encuentra su lugar en los países del tercer mundo para los cuales el coste del software no libre es a veces prohibitivo.
  • Es sencillo modificarlo localmente, lo que permite que sean posibles los esfuerzos de traducción a idiomas que no son necesariamente rentables comercialmente.
  • Posibilita la participación de usuarios avanzados que desarrollen complementos y mejoras de los programas, dando lugar a programas más completos, seguros y adaptados.
  • Ofrece independencia tecnológica sin tener que desarrollar productos a partir de cero. El secretismo tecnológico es uno de los grandes frenos para el progreso de estas herramientas.

Si el software libre no ha acabado de calar en la sociedad se debe a varias razones, entre ellas:

  • El desarrollo de la mayoría de software requiere importantes inversiones. Este esfuerzo, de no ser protegido, no garantiza al productor ser compensado por esta inversión.
  • Aunque está mejorando en este sentido, el software libre no suele ser tan fácil de manejar para un usuario novato.
  • El mercado del software libre es mucho más reducido y su producción y difusión depende mayoritariamente del trabajo voluntario.
  • La descoordinación entre grupos de personas que trabajan este software produce problemas de compatibilidad entre programas.

Glosario básico

  • Software es el conjunto de programas que hacen funcionar un ordenador. Se llama así en contraposición a los componentes físicos(hardware): pantalla, ratón, teclado, impresora…
  • Código fuente son las instrucciones escritas por un programador para crear un programa.
  • Software propietario es lo contrario a software libre. Es cualquier programa en el que los usuarios tienen limitadas las posibilidades de usarlo, modificarlo o redistribuirlo, o cuyo código fuente no está disponible o está restringido.

Programas de software libre útiles

Estos son algunos de los programas más usados y reconocidos:

Para encontrar más programas de software libre puedes emplear Paraisoft (http://www.paraisoft.com), un buscador especializado en ellos, que incluye una lista de alternativas al software propietario.

Organizaciones pro software libre

HispaLinux (http://www.hispalinux.es) es la asociación de usuarios españoles de Linux fundada en 1997. Sus objetivos son divulgar y facilitar el acceso al sistema en castellano, apoyar su desarrollo y promocionar otros programas de software libre.

También existen comunidades de usuarios en Baleares, en Extremadura, en León, en Alicante, en Málaga, Asturias o Cataluña.

Más información

Artículos sobre software libre (http://es.wikipedia.org/wiki/Software_libre) y software propietario (http://es.wikipedia.org/wiki/Software_no_libre) en la Wikipedia

Diez ventajas del software libre y propietario (http://www.abadiadigital.com)

Directorio de software libre en inglés (http://directory.fsf.com).